Vive hasta 1400 años, a base de reemplazar células viejas por nuevas: la Ciencia la estudia. Por Daniel Méndez

“Mucha gente, también los científicos, considera que el envejecimiento es inevitable y que todas las especies se debilitan con la edad y tienen más probabilidades de morir. Pero no es así”. Quien habla es el doctor Owen Jones, biólogo danés, y lo hace tras analizar las tasas de mortalidad y fertilidad de 46 especies. El caso más sorprendente es el de la hidra: en condiciones óptimas, este diminuto animal puede alcanzar los 1400 años de vida. Y parece que la senescencia -el proceso biológico de envejecimiento celular- no le afecta lo más mínimo. En otras palabras: es inmortal. La clave de su longevidad radica en su infinita capacidad de reemplazar células viejas por nuevas. Algunas especies como la Hydra vulgaris o la Hydra magnipapillata escapan al designio fatal. En parte, se debe a su método reproductivo. Lo hace asexualmente: producen yemas en la pared de su cuerpo que van creciendo hasta que, una vez alcanzada la madurez, se desprenden. Para lograrlo, necesita unas células madre capaces de producirse de manera constante. Los científicos están tratando de entender asimismo el rol que juega en todo esto un gen, el denominado FoxO (o ‘gen de Matusalén’). Conocido desde hace tiempo, está presente en muchos otros animales, incluyendo el ser humano: se sabe que es especialmente activo en aquellas personas que llegan a superar los cien años de vida. Y recientemente un equipo de investigadores de la Universidad de Kiel (Alemania) han demostrado que, además, es importante para la supervivencia de la hidra. ¿A qué futuro nos abre la investigación de este pequeño animal?

¿Qué es la hidra?

Es un animal sin órganos ni cerebro, de entre 1 y 20 mm, como una medusa (con la que está emparentado), pero que vive en aguas dulces templadas. Abunda en nuestros ríos y pantanos.

Tentáculos

Tiene entre seis y ocho. En el extremo de cada uno, un pequeño “arpón” ?nematocisto? inyecta la toxina que paraliza a sus presas.

Boca

 Localizada en el extremo superior del tronco y rodeada de tentáculos. Le sirve también para expulsar aquello que no digiere.

Tronco

 Posee solo dos capas de células, separadas por una mesoglea gelatinosa, menos desarrollada que en las medusas.

Sexual…

En ausencia de comida o cuando las temperaturas son altas, la hidra genera testículos y ovarios y libera espermatozoides para fertilizar a otro ser.

… o asexual

Pero lo común es que su reproducción sea asexual: produce brotes que crecen hasta crear un individuo que luego se independiza.

Pie

Puede vagar por el agua para desplazarse, pero también puede aferrarse a las superficies con su pie adhesivo.

OTROS SERES ETERNOS

Desde una tortuga que podría haber viajado en el célebre Beagle el barco de Charles Darwin hasta un pino de casi 5000 años, estos son los seres vivos más longevos del planeta.

Medusa

Cuando la Turritopsis (una especie de medusa) alcanza la madurez, desanda el proceso y vuelve a su estado inicial de pólipo. Puede repetir el proceso sin fin, lo que la hace inmortal. Algunos estudiosos temen una paulatina invasión de esta medusa, originaria del Caribe, en todos los océanos del planeta.

Árbol matusalén

Con este nombre, que lo dice todo, han bautizado a este pino de los Estados Unidos, cuya edad estimada es de 4845 años. Se encuentra en Nevada, aunque se mantiene en secreto su ubicación exacta. En 1964, un estudiante cortó otro pino longevo que podría haber superado los 5000 años.

Almeja

La almeja de Islandia, o Arctica islandica, es un molusco presente en el norte del Atlántico y en zonas de Europa y América del Norte explotado con fines comerciales. Los expertos creen que, como los anillos de los árboles, las bandas de su concha ?informan? de su edad. En 2006 murió un ejemplar en Islandia de unos 507 años.

Tortuga

Está considerada como el vertebrado más longevo de la Tierra. Incluso se supone ?aunque hay quien lo niega? que Harriet, un ejemplar de las Galápagos que falleció en 2006 a los 175 años, pudo ser recogida por el propio Darwin. También en 2006 murió Adwaita, una tortuga gigante de Aldabra, de 250 años.

Pez

Koi significa ‘carpa’ en japonés, pero también ‘amor’ o ‘afecto’. Responde a una variedad de carpa que comenzó a cultivarse para uso ornamental en China y Japón. Algunas variedades pueden vivir más de 200 años. La más longeva conocida, llamada Hanako, falleció en julio de 1977. Tenía 226 años.